Patna-distriktet, Bihar, Indien. © Bill & Melinda Gates Foundation / Prashant Panjiar

Underernäring är en upprörelse

Som någon som har arbetat med globala näringsfrågor i mer än 30 år frågar människor mig ofta vad de kan göra. Mitt svar är alltid detsamma: bli upprörd och kanalisera din upprörelse till handling.

Som näringsläkare är upprörelse en känsla som jag har blivit alltför bekant med. Ett exempel på när jag kände upprörelse var för två år sedan när jag träffade två unga flickor - Shanvi och Mishty - som bodde tvärs över vägen från varandra i en by i Uttar Pradesh, Indien. Vid fem års ålder var Shanvi knappt högre än sin granne, Mishty, som bara var 28 månader gammal.

Shanvi var så liten och tunn för sin ålder och led av stunting - en fråga som berör 48 miljoner indiska barn. Men effekterna av stunting sträcker sig över ett barns höjd. Stunting hotar barns kognitiva utveckling och förmåga att bekämpa vanliga sjukdomar, såsom diarré och lunginflammation. Jämfört med Mishty var Shanvi mer benägna att kämpa i skolan och tjäna mindre inkomst som vuxen.

Shanvi, 5-årig (vänster) och Mishty, 28-månader gammal (höger), Indien. Fotokredit: Austin Meyer

Att alla barn kan drabbas av en så bedövad fysisk och mental tillväxt är en upprörelse: Vårt misslyckande med att få barn rätt kost sätter dem till en nackdel för resten av livet. Som Världsbankens president Jim Kim har sagt, betyder dålig näring tidigt i livet: "ojämlikhet bakas i barns hjärnor."

Att veta att Shanvis situation kunde förhindras blev min nästa källa till upprörelse.

Mishtys mamma hade uppmanats att gå till en hälsoklinik när hon var gravid, där hon fick förlossning och lärde sig om vikten av amning, och började inom den första timmen efter Mishty's födelse och uteslutande tills hon var sex månader gammal. Shanvi's mor å andra sidan fick inget av detta råd. Hon var inte medveten om den kritiska betydelsen av prenatala kosttillskott. Hon antog den lokala metoden att initiera amning när Shanvi var 10 dagar gammal snarare än vid födseln och ammade henne oregelbundet fram till sin första födelsedag.

Om Shanvi's mor hade haft tillgång till samma stöd som Mishtys mamma gjorde - ett paket med tjänster som kostar cirka 10 dollar per år - finns det en god chans att Shanvi's liv skulle ha visat sig dramatiskt annorlunda.

Jag kommer att tänka på Shanvi i helgen när jag går till Global Nutrition Summit i Milano. Hallarna i Milan kan tyckas långt från byarna Uttar Pradesh, men anledningen till att vi möter beror på att Shanvis omständigheter inte är unika - undernäring driver fortfarande nästan hälften av alla barnens dödsfall och orsakar oåterkallelig skada på 155 miljoner fler barn som lider av stunted tillväxt.

Milan är där denna upprörelse måste översättas till handling. Under hela min karriär har jag sett ren upprörelse driva det beslut som behövs för att driva otroliga förändringar. Jag tänker på ledare som jag kände i Niger i slutet av 1990-talet - ett land ofta i nyheterna för torka och matkriser. Driven av ren upprörelse på det obscena antalet nigerieniska barn vars liv hotades av undernäring gjorde Nigeriens tjänstemän Niger till det första afrikanska landet söder om Sahara för att säkerställa två årliga doser av vitamin A. Detta var inte tillräckligt för att avsluta Niger: s kris, men det var en konkret, konkret handling för att göra en avsevärd buckla i den.

Dosso-regionen, Niger. © Gates Archive / Sam Phelps

Det är dessa typer av riktade program som vi kommer att fokusera på i Milan nästa vecka. Jag har haft tur att träffa en handfull nationella ledare som leder dessa program. Människor som Abdoulaye Ka, den nationella samordnaren för Senegals kamp mot undernäringsenhet, och Bertine Ouaro, näringschef vid Burkina Faso hälsovårdsministeriet. Abadoulaye hjälpte till att minska stunting från 33 procent till 19 procent under de senaste 20 åren och förvandlade Senegal till en bastion av framgång i en region som står inför några av världens sämsta undernäringsrater; och Bertine arbetar för att göra detsamma i Burkina Faso idag.

När jag tänker på Abadoulaye och Bertine, tänker jag på dem som den mest effektiva armén i världen, men utan några vapen. De står i frontlinjerna med sina stridskartor, redo att kämpa för deras lands framtid och för barn som Shanvi - men med lite eller inga resurser för att få arbetet gjort.

Många gånger beror det på att människorna som håller i handväskesträngarna ännu inte kände det upprörelse.

En vädjan till mina kollegor på väg till Milano den här veckan: när du hör lokala ledare som Abadaloye och Bertine pratar praktiskt om de program de hoppas kunna genomföra och de mål som de har satt för sina länder, vet att bakom den fokuserade pragmatismen drivs de av upprörelse. Och jag kan säga er från första hand att det är ett upprörelse som är oerhört kraftfullt, för det drivs av att träffa barn som Shanvi varje dag.

Kanalisera deras upprörelse och sedan åta sig till handling. Tillsammans kan vi vara den mäktigaste armén i världen.